What We Build Here: PART 2

Continuing from my last post, I would like to talk about 3 characteristics FuturePlay focus on when building and investing in companies.

  1. Companies solving substantial problems for many people

When people think of “tech startups,” many often think of companies that make some weird futuristic technologies that they don’t really understand or care about and have nothing to do with them. And many people end up thinking this way because tech startups tend to focus only on their technologies without enough considerations going into the end product or its users; which is probably why many tech startups end up targeting the few who understand and recognize the value of their technology.

Although I like companies with strong innovative technologies, I like companies that grow exponentially even more. And I believe that one of the biggest differentiating factor for “startups” compared to other companies is the rapid growth – or the ‘hockey-stick growth.’ But you cannot grow fast if you are so focused on your technologies that you have abandoned the market. You have to make sure that your technologies and products are tackling substantial problems affecting a large number of people.

We use our smartphones countless times every day – posting pictures, reading tweets, and searching things online – but most of us don’t really understand what goes on inside that smartphone or how those search engines got you those pages. But, regardless of understanding the science behind it, these complicated technologies have become our creature comforts.

We, at FuturePlay, believe that real ground-breaking technologies should work to solve important and common problems, so that they can be used by more people, effortlessly. And our goal is to discover these ‘real ground-breaking technologies’ and help translate them into products and services so that we can provide relevant solutions to relevant problems.

To put it simply, FuturePlay is building “tech startups that can make even my mom happy.”

I can see my mom taking a selfie with Podo and easily correct typos using Keukey and constantly monitor her vitals and blood pressure with HUiNNO – all complicated technologies but easy and convenient enough to make her content.

  1. Companies with innovative and unique technologies

Let’s say you’ve finally found a big problem to tackle. Hooray!
But if you are a tech startup, your first and foremost goal should be to try and solve these problems with innovative technologies.

“Solving a problem with innovative technology” means to provide solutions that are better than existing solutions by fully utilizing the computing and mechanical power of technology – requiring less efforts from humans. For example, Google’s engineers are building better engines and algorithms to make our search results faster and more accurate; not hiring more people to manually find websites that fit our search.

But there are still lots of work being done by people that can find better solutions through new technologies. And there are some works that are already being done by machines, but can improve even further with new technologies. In any form, FuturePlay likes companies that “provide better solutions through technology.”

Your technology also has to be pretty unique.
If your breakthrough technology is vulnerable – either easily comprehensible through a thesis/paper, or have many other competitors researching into the same tech, or easily able to duplicate, or is not protected by patents – it will be hard for your startup to grow and build around that technology. That’s why more unique and different your technology is, and more protections you prepare to better your odds against the competition, easier it will be to create a superior startup.

So again, in short, FuturePlay builds “companies with technologies that are so different and new that everyone will be jealous of.”

Our portfolio companies are also consisted of scientists and engineers who are working to constantly innovate and invent new ways to improve through tech – for example, Dr. Chris Harrison, CTO of Qeexo, who is currently teaching at Carnegie Mellon University; Dr. Gil, founder and CEO of HUiNNO, who used to teach at Pusan University; and 3 founders of VUNO who are arguably the best machine learning scientists from Samsung.

  1. Companies that are global

‘Global’ can be an ambitious word. But since I can’t find an exact word I am thinking of, this is close enough.

Some startups are solving problems that exists in Korea, but not in the U.S.
Some startups are offering solutions that may work in China, but would never work in Africa.
But FuturePlay looks for companies that solve problems that exist everywhere in the world with solutions that can work anywhere in the world.

Building such globally accepted companies are very difficult – actually it’s probably close to impossible.  Even the most global brands like Coca-Cola and Nike has to adapt and change their products to each countries.

But then, if you really think about it, what Coca-Cola is really selling is “quenching of your thirst” with their drinks, and what Nike is really selling is “improving your performances” with their shoes and clothes. Everyone gets thirsty and we all want to improve our physical performances, no matter where you are.

FuturePlay is hoping to build “companies that solve problems and find solutions without being bound by any specific markets (like Asia, North America, Europe, etc.).

We are evolving and changing faster than ever, with Apple in U.S., Samsung in Korea, and Xiaomi in China competing viciously for a chunk of that global market share. FuturePlay believes that being ‘global,’ along with having exceptional technologies and speedy execution, will be a minimum requirement for a startup to stand a chance in this difficult competition.

For example, BitFinder is making devices to analyze the air you breathe – and who doesn’t want to breathe better air? They are growing quickly in the U.S. and Korea, and looking to tackle China and South America. 실리콘밸리와 서울, 그리고 셴젠을 오가고 있는 Podo is solving one of the most global and essential problem of our time – taking better selfies. And now they are making a big splash in Silicon Valley, Seoul, and Shenzen. Lastly, StudioXID, made by an ex-Googler, is helping designers to build interactive prototypes without a line of code. Designers all over the world share similar problems, and StudioXID is getting a warm welcome from both Asian and the U.S. designers.

So at the end of the day, FuturePlay is building ‘tech-centric startups that have globally applicable technologies that are so unique and innovative, it makes your competitors jealous, and so impactful and relevant that even my mom use it every day.’ I think I am just making it more confusing with all my examples ;p

I will discuss further about which areas of technology we focus on, and how we build these ‘tech-centric startups’ in future postings to come. But if you ever think that technology or company you want to build is similar to what FuturePlay is looking for, or if you think your idea or startup can benefit from FuturePlay’s help, please check out our website and send us an email to apply@futureplay.co

As I’ve mentioned in my previous post, finding a mentor, advisor, and investor who has experience in what I want to do and who can best understand my work is very important. And I hope FuturePlay can become that mentor, advisor, and investor to the tech startups founders.

 As an old African proverb says, “If you want to go fast, go alone. If you want to go far, go together.” Let’s go further together 😀

퓨처플레이는 아래와 같은, 세가지 특징을 가진 회사를 만듭니다.

  1. 많은 사람들이 크게 느끼는 문제를 푸는 회사

흔히 기술 중심 스타트업이라고 하면, 뭔가 이해할 수 없는 기술을 이해할 수 없는 회사에 파는, 나와는 상관이 없는 회사를 떠올립니다. 많은 기술 중심 스타트업들이 제품이나 고객 보다는 “기술”을 중심에 두고 있어서, 그 기술의 가치를 인정하는 소수의 고객, 특히 기업 고객을 대상으로 하고 있기 때문입니다.

하지만 “스타트업”이 일반적인 기업과 구분되는 가장 큰 이유는 폭발적인 성장, 즉 J커브를 그리는 성장을 하기 때문이고, 이를 위해서는 가능한한 보편적인 문제를 풀어야 한다고 퓨처플레이는 생각합니다.

우리는 하루에도 몇번씩 스마트폰을 만지고 검색을 하지만, 대부분은 그 스마트폰 속에 무엇이 있는지, 검색창 너머가 어떻게 만들어 졌는지 알지 못합니다. 하지만 이런 문명의 이기 없이 살아가기란 정말 힘들죠.

퓨처플레이는 진짜 기술은 이런 확실하고도 보편적인 문제들을 풀기 위해 쓰여야 한다고 생각합니다. 기술 자체로 이런 문제들을 풀기가 정말 어렵기 때문에 보통은 이런 도전을 포기하지만, 오히려 그렇기 때문에 퓨처플레이와 같은 회사가 훌륭한 아이디어와 발명, 그리고 기술을 가진 창업자들을 도와서 함께 이런 문제를 풀어나가야 한다고 믿습니다.

한마디로 말하자면, 퓨처플레이는 “우리 엄마도 행복하게 만들어 줄 수 있는 기술 회사”를 만듭니다.

아마 우리 엄마도 Podo 로 셀카를 찍고, Keukey 로 오타를 고치고, HUiNNO 의 혈압계로 더욱 건강해 지실 수 있다면 더 행복해 하실 겁니다 😉

  1. 독창적인 기술을 가진 회사

수많은 스타트업들이 위에 이야기한 큰 문제들을 풀려 합니다. 하지만 “기술 회사”라면 이런 문제들을 기술로 풀어야 합니다.

“기술로 문제를 푼다”는 것은, 가능한한 사람의 힘이 아닌 기계의 힘으로 더 나은 문제 해결 방안을 제공한다는 것입니다. 구글의 엔지니어들은 기계가 검색을 더 빠르고 정확하게 하는 방법을 연구하지, 직접 우리가 입력한 검색어에 맞는 웹페이지를 찾아 주지 않습니다. 하지만 아직도 기계 대신 사람이 일하는 영역이 훨씬 더 많고, 어떤 경우에는 새로운 기술로 사람보다 더 나은 해답을 기계가 줄 수도 있습니다.

혹은 이미 사람이 아닌 기계가 문제를 풀고 있지만, 지금의 기계보다 훨씬 더 나은 기계를 만들 수 있는 경우도 있습니다. 어떤 경우이건, “기술을 활용하여 기존의 방법보다 나은 해답을 고객들에게 제공하는” 모든 회사를 퓨처플레이는 좋아합니다.

그런데 이런 기술이 이미 많은 곳에서 연구되고 있어, 논문 등을 통해 쉽게 이해가 가능하거나 복제가 어렵지 않다면, 또는 특허 등의 방법으로 보호받기 어렵다면 경쟁력을 가지고 스타트업으로서 성장하기 어렵겠죠. 그래서, 이런 기술이 독창적일 수록, 그리고 다양한 방법으로 다른 회사와의 경쟁에서 이길 가능성이 높을 수록 더 훌륭한 기술 스타트업이 될 수 있습니다. 물론 가장 훌륭한 경우는 “경쟁 자체를 할 필요가 없는” 독보적인 기술을 가지는 것입니다만, 세상은 넓고 훌륭한 인재들은 많아서, 끊임없는 경쟁에도 계속 이길 수 있는 기술 DNA를 가지는 것이 한번 멋진 기술을 만들어 내는 것 보다 중요합니다.

그래서, 역시 한마디로 말하자면, 퓨처플레이는 “우리 교수님도 부러워할 기술을 가진 회사”를 만듭니다.

Qeexo 의 CTO인 Dr. Chris Harrison이 CMU의 현직 교수이고, HUiNNO 의 CEO인 길영준 박사님이  부산대학교 연구교수였다는 것은 비밀입니다. VUNO에 혁신적인 deep learning 기술을 가진 박사님들이 포진해 있다는 것도요.

  1. 전지구적인 회사.

뭔가 거창한데요, 여기에 딱 맞는 단어가 없어서 좀 무시무시한 단어를 썼습니다.

어떤 스타트업들은 한국에서는 존재하지만, 미국에는 존재하지 않는 문제를 풉니다. 어떤 스타트업은 중국에서는 동작하지만, 아프리카에서는 동작하지 않는 해법을 제시합니다.
퓨처플레이는 지구 어디에도 있는 문제를, 지구 어디서나 적용 가능한 방법으로 푸는 회사를 좋아합니다.

물론 이런 회사를 만들기는 매우 어렵고, 사실 불가능에 가깝습니다. 전세계 어디에나 진출한 코카콜라나 나이키 조차도, 나라마다 다른 제품을 만들고 다른 방법으로 유통을 합니다.

하지만 코카콜라 사업의 핵심은 “목마름을 독특한 음료로 해결한다”는 것이고, 나이키는 “운동을 신발이나 옷 등으로 돕는다”는 것입니다. 목마름이나 운동에 대한 욕구는 전지구적이고, 음료나 신발, 옷 같은 것들은 어떤 나라에서나 필요한 것 들이죠.

퓨처플레이는 아시아나 북미, 유럽과 같은 특정한 공간에 종속되지 않는 문제를 풀고, 해결책을 찾는 회사들을 만듭니다. 따라서, “이 제품은 북미에만 팔 수 있어”라던가, “이 기술은 아시아에서는 최고야”와 같은 이야기를 듣고 싶지는 않습니다.

인터넷과 모바일을 통해 세계는 엄청나게 빠른 속도로 통합되고 있고, 미국의 애플과 한국의 삼성, 그리고 중국의 샤오미가 같은 시장에서 치열하게 경쟁하고 있습니다. 혁신적인 기술과 빠른 실행 속도로 경쟁할 스타트업이라면, 이런 “전지구성”은 필수적으로 갖춰야 한다고 퓨처플레이는 믿습니다.

BitFinder 에 실리콘밸리의 Cisco, DuPont, IDEO 출신들과 서울 독산동의 하드웨어 장인이 함께 하고 있다는 것은 이런 이유에서 볼 때 우연이 아닙니다. 실리콘밸리와 서울, 그리고 셴젠을 오가고 있는 Podo나, 구글 베이징 오피스 등 중국에서 많은 경험을 한 한국인 창업자들이 북미와 아시아 시장을 목표로 만든 StudioXID도 그렇구요.

이상의 세가지 특징을 모두 모아 보면, “세상 어떤 엄마라도 행복하게 해 줄 수 있는, 어느 나라 교수님이라도 부러워할 기술을 가진 회사” 정도가 되겠네요. 기술과 거리가 있는 사람의 상징으로 엄마를, 기술력을 가진 사람의 상징으로 교수님을 들었는데, 기술에 능숙한 엄마들과 기술력이 별로 없으신 교수님들께는 제 엉터리 비유 능력을 사과 드리는 바입니다 😉

구체적으로 어떤 기술 분야에 집중하는지, 이런 회사들을 “어떻게” 만드는지에 대해서는 이 블로그를 통해 앞으로 더 자세히 소개 드릴 계획입니다만, 혹시라도 “내가 앞으로 만들고 싶은 회사가 퓨처플레이가 만들고 있는 회사들하고 비슷한데?” 또는, “내가 만든 스타트업이 퓨처플레이가 생각하는 회사처럼 됐으면 좋겠어!”라는 생각이 드신다면, 우선 apply@futureplay.co 로 메일 주시면 함께 고민하도록 하겠습니다. 먼저 홈페이지를 살펴보셔도 좋겠습니다.

앞서 말씀 드린 것처럼 퓨처플레이는 기술 창업자분들께 “내가 하고 싶은 일을 겪어 보고, 그래서 가장 잘 이해하는 사람” 역할을 하고 싶거든요.

많이 알려진 아프리카 속담처럼, 빨리 혼자 가기 보다는 멀리 함께 가고 싶습니다.

류중희, 퓨처플레이 파트너 & CEO

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